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Le nucléaire

L'histoire du nucléaire

L'énergie nucléaire, depuis sa découverte, a modifié notre mode de vie : utilisation à des fins d'armement avant de devenir moyen de production électrique, elle devient parfois traitement des cancers avec la radiothérapie. Nous vous proposons un rapide retour sur son histoire, l'évolution de son usage dans le temps et la situation actuelle de cette source abondante.

 

Brève histoire du nucléaire

 

Les recherches sur la radioactivité sont à l'origine du nucléaire. Entre 1895 et 1896, W. Roentgen découvre les rayons X et H. Becquerel démontre que l'uranium est à l'origine de ce phénomène.

Quelques années plus tard, Pierre et Marie Curie, à la suite de nombreuses recherches, découvrent le radium et le polonium, nouvelles substances radioactives.

 

Les recherches se poursuivent au début du 20ème siècle : des scientifiques réalisent, entre 1914 et 1933, des recherches concernant l'infiniment petit qui aboutissent sur la découverte, en particulier, de l'existence des neutrons. La radioactivité artificielle est découverte, un an plus tard, par Frédéric Joliot-Curie.

 

1938 fut une année décisive concernant les avancées physiques de cette énergie. En effet, deux physiciens allemands, Hahn et Strassmann, mettent au jour la réaction de fission: lorsqu'un neutron vient impacter le noyau de l'atome d'uranium, il se brise libérant de l'énergie qui est aujourd'hui utilisée dans les réacteurs nucléaires.

 

De l'arme à la production électrique

 

Au delà de cette histoire non exhaustive, il est important de constater l'évolution que va avoir le nucléaire après ces découvertes fondamentales.

Après la découverte de la réaction de fission, l'énergie nucléaire commence à se développer abondamment et rapidement. La Seconde Guerre mondiale sera décisive dans son l'utilisation, mise à profit à des fins militaires : l'alimentation des moteurs des sous-marins et bateaux de l'armée n'est qu'un rapide aperçu de ses potentialités face au développement de la bombe atomique.

 

Le début de son utilisation en tant qu'électricité ne se fait qu'après ces terribles événements qui mirent fin à la guerre. L'énergie nucléaire se développe dans un premier temps aux États-Unis, puis rapidement dans le reste du monde, grâce aux centrales, pour produire de l'électricité. Ces centrales sont classées en générations I et II, la seconde apparaissant avec la forte demande due au choc pétrolier de 1973. Les réacteurs de génération II sont les plus exploités dans le monde aujourd'hui.

 

Constats d'aujourd'hui pour la production de demain

 

L'énergie nucléaire est aujourd'hui l'une des sources de production d'électricité privilégiée dans le monde. La France est un des pays qui l'exploite le plus et compte de nombreux réacteurs sur le territoire. Plusieurs courants s'opposent, pour ou contre le nucléaire, mais aussi concernant la dangerosité de son utilisation.

 

Il est possible de relever un grand nombre d'incidents survenus dans les centrales nucléaires, les accidents graves demeurant rares, même si nous avons toujours en tête celui de Tchernobyl. Depuis leur mise en service dans les années 1990, les réacteurs de générations III sont plus développés, prenant en compte les problèmes techniques des générations précédentes. Ils assurent, entre autre, plus de sécurité.

 

Le nucléaire se retrouve être utile dans certaines disciplines : la médecine nucléaire (radiographie) offre d'importantes informations aux médecins qui peuvent traiter leurs patients en conséquence. Le respect des règles de radioprotection est néanmoins primordial, autant pour le patient que pour le personnel.

 

Certains pays d'Europe ont commencés à se séparer des usines ou ont ralenti leur production de recherches dans le domaine, s'orientant vers des solutions énergétiques plus sûres et durables.

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